明星創始人辭職,Nest這下有救了?未必!

Nest連續幾年的失望表現使得大家對其創始人CEO托尼·法戴爾辭職都不感到意外。但Nest的問題不單單是掌門不給力。更大的問題在於,它效仿蘋果的商業模式可能完全不對路。

明星創始人辭職,Nest這下有救了?未必!

幾年前,Nest被廣泛視為矽谷最耀眼的新星初創之一。該公司由托尼·法戴爾(Tony Fadell)創建,素有蘋果「iPod之父」之稱。Nest的目標是創造一系列方便易用的聯網家用電器。考慮到法戴爾的蘋果背景和Nest對硬體的專註,很多人都滿心期待著Nest會變成下一個蘋果。

然而,法戴爾在6月3日宣布辭去Nest首席執行官的職務。此前的幾個月,這家公司被指管理風格反覆無常,業務增長緩慢。

該公司的首款產品Nest學習型恆溫器在2011年面市,可以說好評如潮。Nest再接再厲,於2013年推出了智能煙霧探測器。谷歌(Google)非常看好這家公司,在2014年以32億美元將之收入囊中。

但從那以後,Nest的發展一直不順利。該公司在2014年收購Dropcam,次年把後者的旗艦產品監控攝像頭更名為Nest Cam。但除此之外,Nest再沒推出過任何新的硬體產品,這讓它那32億美元的收購價顯得越來越不值。

連續幾年的失望表現使得大家對法戴爾辭職都不感到意外。但Nest的問題不單單是首席執行官辦事不力。更大的問題在於,消費者似乎並沒有太大興趣購買一堆昂貴的「智能家居」產品。

批評者說Nest混亂不堪

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Nest的首款產品是聯網恆溫器

法戴爾作為Nest首席執行官的任期在今年3月開始走向終點。當時,Information網站的里德·阿爾伯戈蒂(Reed Albergotti)發表了一篇文章,嚴厲抨擊法戴爾的領導能力。阿爾伯戈蒂寫到,Nest混亂不堪,士氣低迷,產品路線圖停擺。他把Nest表現糟糕的大部分責任都歸咎於法戴爾和他那生硬粗暴、反覆無常的管理方式。

據阿爾伯戈蒂所說,Nest在兩年前收購Dropcam時,僱用了100名Dropcam員工,但到2016年3月為止,已經有超過半數的員工離職。在這種情況下,大多數首席執行官都會儘力挽留。但法戴爾沒有這麼做。「很多員工不像我們期望的那麼好,」法戴爾在一次採訪中對阿爾伯戈蒂如此說道。

這話激怒了Dropcam聯合創始人格雷格·達菲(Greg Duffy),他在2015年離開Nest。達菲在Medium網站上發表了一篇措辭嚴厲的文章,說他的團隊之所以出走過半,是因為「他們覺得自己打造優異產品的能力被完全浪費了」。

「我們所有人都曾在大公司工作過。大公司的行動速度更加緩慢,」達菲寫道,「但Nest慢出了新高度,證據就是這家公司擁有1200名員工的龐大團隊和幾乎無限的預算,卻長期缺乏新產品。」

法戴爾的批評者們聲稱,他喜歡對下屬的工作指手畫腳,連瑣碎小事都不放過,而且他總是朝令夕改。結果,Nest員工似乎陷入了修改產品的無限循環,導致新品發布時間再三推遲。

當然,這在很大程度上可能只是少數心懷不滿的工程師在發勞騷。但是一家有上千名員工的公司在兩年多時間裡都沒有開發出一款新產品,這肯定不是個好兆頭。

Nest發言人艾維·蔡(Ivy Choi)在6月7日的郵件中反駁了Nest增長緩慢、士氣低迷的說法。「自從Nest在四年半以前開始發貨以來,營收年增速超過50%,」她寫道。

她補充道,最新款Nest恆溫器(2015年發布)達到100萬台銷量所用的時間比上代產品縮短了一半。她還指出,Nest在招聘網站Glassdoor上獲得了高分。

Nest想要打造一整套能夠彼此配合的產品

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Nest的新產品開發速度緩慢,一個原因在於該公司一直在投入大量人力物力,來確保其產品能夠在彼此之間和與第三方設備之間實現無縫配合。

現在市面上有很多聯網設備,但問題是其中很多設備的安裝和管理非常麻煩,難以說服消費者拿出更多的錢來購買聯網燈泡或者洗衣機。如果要求客戶對不同公司的設備進行分別設置,消費者更不會買賬。

物聯網價值主張的一部分就在於設備協同工作的能力,比如在智能手機上點一下就可以關掉家裡所有的燈。但如果必須打開好幾個不同的應用才能把燈關掉,這隻會讓人覺得太麻煩。

Nest希望在解決這個問題的過程中發揮核心作用。幾年來,該公司已經說服各種產品(從燈泡到洗衣機)的製造商參加「Works with Nest」計劃。

例如,你可以對家裡各個地方的智能燈泡進行設置,Nest煙霧探測器發現著火時,這些燈泡就會閃爍報警。或者,如果你家大門安裝了智能鎖,你可以讓恆溫器在你出門時調低暖氣。

開發使所有這些設備協同工作的軟體,比打造一套各自為戰的產品更費力氣。但如果Nest成功地把Works with Nest變成行業標準,這可以讓Nest獲得長期的競爭優勢。

消費者真的想要一堆聯網設備?

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惠而浦的這些電器可以和Nest的產品協同工作。但不知道消費者是否在意。

兩年前,我寫了一篇關於物聯網的文章。我在文中表示,這些小小的設備代表了計算機行業長期發展的最新一階段。每隔十年或二十年,就會出現新一代計算設備,比前一代要小得多、便宜得多。上世紀60年代洗衣機大小的小型電腦被80年代的桌面電腦取代,到了新世紀,後者又被口袋大小的智能手機所取代。

每一代計算設備的市場都比上一代大得多。PC市場令先前的大型電腦和小型電腦市場相形見絀。如今,智能手機行業超越了PC。

自從十年前的智能手機革命以來,計算機晶元變得越來越小、越來越便宜。現在,你可以購買指甲蓋大小、具備WiFi聯網功能的單晶元計算機,而價格只是智能手機的零頭。我們有理由想象,這些微型晶元可能引發又一輪顛覆式創新,這將為強大的下一代計算平台鋪平道路。

但到目前為止,還沒有太多的跡象表明這一切正在發生。通過WiFi聯網的燈泡、恆溫器、電飯鍋和煙霧探測器已經面市了好幾年,它們似乎沒有像智能手機和PC那樣引發巨大的熱情和市場需求。

Nest智能恆溫器擁有傳統恆溫器所沒有的一些出色功能。但這些功能不具備那種導致人們徹夜排長購買iPhone的革命性能力。我們與恆溫器的互動並不是那麼頻繁,因此更好的恆溫器只能在有限程度上改善我們的生活。

再者,智能燈泡等其他聯網電器的價值主張本身並不清晰。能聯網的燈泡固然讓人覺得很新奇,但對大多數人來說,在大多數時候,老式燈泡用著也不錯。

恆溫器不像智能手機

到目前為止,消費者對聯網家居設備並沒有太大興趣,這表明蘋果的商業模式(Nest暗中遵循的高質量、高利潤模式)在這個市場可能行不通。

蘋果已經售出了數億部iPhone,因為在口袋裡擁有一部聯網計算設備的好處顯而易見。人們每天都會使用他們的智能手機幾十次,所以哪怕是用戶體驗的小小改進也值得為此付出更高的價錢。進步非常迅速,使蘋果每隔兩三年就能推出全新的iPhone。

在選購洗衣機時,人們最關心的是衣服洗得有多乾淨。

聯網家居設備則完全是另外一回事。更加智能的恆溫器固然很好,但普通人不會花太多時間跟恆溫器互動。因此,他們不太願意為了購買用戶界面最好的恆溫器而花費大價錢。對很多人來說,每隔二三十年升級一次恆溫器也不打緊,隔幾年就換一台根本沒必要。因此,智能恆溫器的年銷量比起智能手機來將會少得多。

這意味著,賣智能恆溫器的利潤可能比賣智能手機低得多。

智能恆溫器已然是最佳案例。對於其他的智能硬體設備而言,比如智能的燈泡、電飯鍋和洗衣機,聯網的好處就更加不明顯,用戶界面美觀易用的優勢更加無足輕重。在選購洗衣機時,人們最關心的是衣服洗得有多乾淨。很少有人會非常在乎洗衣機用戶界面是否高科技,是否可以通過應用程序進行控制。

智能設備可以成為主流

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消費者在購買電飯鍋時,用戶界面並不是他們主要關心的事情。

當然,就這麼斷定物聯網永遠無法成為主流是短視愚蠢的。最終,無線晶元將變得極為便宜,足以使非科技產品生產商在不顯著提高售價的情況下,將無線晶元整合進他們的產品中,就像如今小小的電子鐘通常被整合進麵包機、微波爐和其他電器一樣。標準化軟體平台將使他們不必擁有高深的工程知識,就能生產出好用的聯網設備。

但這沒有為Nest留下太多空間。該公司的商業模式依賴於人們願意為了得到最好的聯網設備而支付溢價。只有當聯網設備變得價廉物美,以至於消費者不必專門為聯網功能操心的時候,人們才會開始大量購買這些設備

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